Giuseppe Mercalli

Giuseppe Mercalli, sismólogo y vulcanólogo de origen italiano, fue el creador de la escala que lleva su nombre, desarrollada para evaluar la intensidad de los terremotos a través de los efectos y daños causados en los edificios.

Mercalli nació en 1850 en Italia y se ordenó sacerdote en 1872. Estudió Ciencias Naturales, centrando sus investigaciones en la evolución de los glaciares alpinos. En 1883 se produce un desastroso terremoto en Isca de Ischia (Italia) y Mercalli toma contacto sobre el terreno, de los tremendos efectos de aquél acontecimiento. Fruto de aquella experiencia y posterior estudio, escribe el libro “Los terremotos de Casamicciola” ese mismo año.

Dos años después, gracias a sus investigaciones sobre los terremotos, escribe un segundo libro sobre los volcanes y su efecto sobre los temblores de tierra. Dicho libro tuvo una gran repercusión en el mundo académico europeo de la época, ya que trazó un mapa muy completo, a nivel sísmico, de toda la península italiana.

En 1882 es ya un reconocido científico y experto en la materia, enseñando vulcanología y sismología en la universidad de Nápoles. Algunos años después, fruto de su experiencia y estudio de los terremotos Giusppe Mercalli ideó una escala para medir la intensidad de los terremotos, basada en la escala Rosi-Forel, de 6 grados. Pero, en 1902, después de un aparatoso terremoto en la ciudad italiana de Musino, modifica su propia escala, perfeccionándola, y aumentándola en 6 grados más, quedando en una escala definitiva de 12 grados de intensidad.

Dicha escala de Mercalli se divide en dos tramos. Los cuatro primeros corresponden a la percepción subjetiva de los terremotos por las personas que lo han sufrido, y el resto, hasta 12, por los daños evaluables (objetivos) en edificios y otras estructuras.

El estadounidense Charles Richter (1900-1985) estudió la escala de Mercalli para desarrollar su propia escala en 1935, que se orienta a la medición de la energía liberada por un terremoto. Es decir, la escala de Richter representa la energía sísmica liberada en un terremoto, mientras que la escala de Mercalli se basa en el efecto o daño producido en las estructuras y en la sensación percibida por las personas que lo han sufrido.

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